リミット6話 限界に挑戦

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 一奥(いちおく)と周りにいる野球部員たちがホーム方向へ振り返る。

「今から私と勝負よ。あなたが勝ったら……」

「合格にしてくれるのか?」

 一奥は野球部員たちをかき分け、嬉しそうに前へ出た。

「考えてあげる……」

「なんだよそれ」

 残念そうに言いながらも、一奥はマウンドへ歩き出した。

「でも、野球ならやるぜ!」

 一奥はパンパンとグローブを叩いた。そしてグラウンドを見渡した紀香(のりか)は、子供の頃の記憶を思い出していた。


(このグラウンドでは、今の一奥(あのこ)のように西島(せいとう)の選手がいつも楽しそうに野球をしてた。笑いあったり競いあったり、時には涙したり。そんな選手たちが、私には輝いて見えた……)

 バッターボックスへ入る紀香に、木村前監督はヘルメットを両手でそっと渡した。微笑みながらヘルメットを被る紀香に合わせるように、キャッチャーの遠矢は座った。そして木村前監督は、足下に落ちていた審判用の面を拾って顔に装着した。

「紀香監督、私が審判でよいですかな?」

「木村監督……感謝します」

 マウンドを見た紀香と一奥が向かい合う。真剣な顔でバットを構えた紀香だったが、その姿は誰が見ても素人丸出しだった。

「さぁ来なさい!一奥」

「あぁ、いくぜ!監督」

 一奥が投球モーションに入ったその時だった。

「ちょっと待て、一奥!」

「あぁぁぁっとっと」

 一奥は、突然聞こえた杉浦(すぎうら)の声につまずいた。一塁側へ向けた顔は、邪魔するなよと言わんばかりの表情だった。

「なんだよ杉浦先輩」

「なんだよじゃねぇ。お前、監督の構えを見てわからないのか?」


「わからないって、なにが?」

「ド素人って事だよ!」

 叫んだ杉浦を、紀香が「杉浦君!」と構えながら睨んだ。

「はいっ!」

「いいから黙ってなさい!」

「すっ、すみません!」

 直立して頭を下げた杉浦の姿を見たマウンドの一奥(いちおく)は、あまりの態度の違いに笑っていた。

「杉浦先輩、怒られてやんの。じゃあ監督、今度こそいくぜ!」

 ゆったりと振りかぶる一奥とは対照的に、紀香はガチガチに力が入っていた。すると一奥は、ヒョイっとキャッチボールのような山なりのボールを投げた。バッターの紀香は見送り、審判を務める木村前監督は「ボール」と宣言した。

「ちょっと待て!一奥」

「その声は杉浦先輩だな!」

 再び杉浦が叫ぶが、一奥は微笑みながら杉浦の怒っている姿を目にした。

「当たり前だ。っていうかお前、真面目に投げろよ!」

 収まらない杉浦に、一奥は首をかしげた。

「俺は真面目にやってるけど……」

 返球を捕った一奥は、頬をかきながら上を見た。

「杉浦君!勝負の最中よ」

 紀香の声に一奥は微笑み、怒鳴られた杉浦は「はいっ!」と再び直立した。

 二球目、一奥は同じ球を投げた。紀香は再び見逃し、遠矢のミットがパスッと音を立てた。木村前監督の「ストライク」の声に、一奥は「へへっ」と笑った。

(思った通りね……)

紀香もニヤリと笑い、横目で見ていたキャッチャーの遠矢(とうや)は苦笑いをしていた。

 三球目、一奥はスローカーブを投げた。ブンという空振りと共に、「ストライクツー。ワンボールツーストライクですな」と木村前監督が呟いた。

「当たらない……追い込まれたわね」

 紀香はホームベースにバットのヘッドを置いた。

「監督、後がありませんよ?」

「遠矢。これが私の限界なの?」


「違いますね」


微笑んだ遠矢を見た紀香は、ニコリとして再び構えた。

「そう、安心したわ」


「おい遠矢!監督でもサイン教えるなよ」

 一奥の強い口調に、遠矢は右手を軽く上げて応えた。

「わかってるよ。それと一奥、次は気をつけた方がいいよ?」

 その忠告に、一奥はニヤリと微笑んだ。

「どうもそうらしいな」

 一奥が四球目の投球モーションに入る。

「でも俺は……俺だからなっ!っと」

 勝負球は、初球と同じフワリとしたボール。そして紀香がスイングに入った。

(やっぱり……)「えーぃ!」

 波打つ紀香のバットが、ボコッと音を立てた。「当たった!」と喜んだ紀香と一奥は、フラフラっと上がった打球を目で追った。

「つまった!セカンドだ!」

 一奥が振り返ると、セカンドが一塁ベース後方の打球を追っていた。しかし決死のダイビングは及ばず、紀香のフライはポテンと落ちてヒットとなった。

「やった!」

「くっそぉ!俺の負けだ」


 紀香はバッターボックス上で両手を上げ、喜んだ。一奥はグローブをマウンドへ叩きつけたが、なぜこんなに一奥が悔しがるのか、一部始終を見ていた野球部員たちには訳がわからなかった。

 これは、一奥にとって正真正銘最期のチャンス。負けたら不合格だというのに、素人とはいえ紀香にあのキャッチボールのような球はない。普通に投げれば楽々勝てるのに……

 皆そう思ったが、一奥はそうしなかった。しかしその動機がわかっていたからこそ、紀香は一奥との勝負に勝ったのだった。

「遠矢」

「はい」

 紀香は、バッターボックスにバットとヘルメットを置いた。

「西島(せいとう)のユニフォームを着て、もう一度このバッテリーで限界に挑戦しなさい」

 紀香はグラウンドを去った。遠矢は後ろに立つ木村前監督と微笑み合うと、勢いよくマウンドへ走った。遠矢は嬉しさのあまり一奥に抱きつくが、「遠矢?」と負けた一奥は状況がわからない。

「おい一奥、明日も来い!勝負だ!」

 杉浦が嬉しそうに一塁ベンチから一奥を指差した。

「はぁ?何言ってんだよ杉浦先輩。来るわけないだろ」

 面白くなさそうな一奥から離れた遠矢は、ニヤつく杉浦に微笑みを送った。

「遠矢、一奥も合格だよな?」

「はい!」

 元気に返事をした遠矢に、一奥は「えぇー?」と驚いた。

「本当か?遠矢。俺たち合格なのか?」

「うん。監督はそう言ってたよ」

 一奥は遠矢を見ながら、徐々に目を大きくした。

「やったぜ!よくわかんねーけど受かっちまったぁ!」

 何度もジャンプしながら喜ぶ一奥の下に、杉浦が近づいてきた。

「そういうことだ!一奥。だから明日も来い」

 喜び終えた一奥と遠矢が見つめ合う。そして同時に杉浦を見ると、『アハハ』と笑いだした。

「なんなんだ……」

 杉浦は、ひたいを汗に唖然とした。固まっている杉浦の横を、一奥と遠矢は一塁ベンチへと歩き出した。遠矢はプロテクターを外しながら、一奥とニコやかに歩く。杉浦はその後ろ姿を見ていたが、段々怒りがこみ上げてきた。

「お前ら聞いてるのかー!」

 しゃがんでレガースを外す遠矢の下へ、杉浦が走ってきた。

「杉浦先輩」

 遠矢の隣に立つ一奥と目が合うと、杉浦は立ち止まった。

「俺たちはまだ中学生だぜ?半年鍛えて来るから待ってろよ。行こうぜ!遠矢」

「うん。では先輩、そういうことですので」

 一奥と遠矢は、一塁ベンチ前で頭をグラウンドへ下げた。 

「うるせー!テメーら半年も勝ち逃げする気か!」

 杉浦の怒鳴り声がグラウンドに響く。

「遠矢、逃げるぞ!」

「だね」

 一奥と遠矢はベンチを出た。そのままバックネット裏を走り、階段を登っていった。

「待てコラー!」

 肌寒くなった夜に、二人の笑い声と杉浦の怒鳴り声がこだまする。そして杉浦同様、三人のやり取りを見ていた野球部員たちの活気ある声は、ここ十数年なかったものだった。

 結果セレクションで選ばれた来年度の一年生は、一奥と遠矢のバッテリーのみ。しかし、この決断の裏には車に乗って帰宅する紀香の決意が込められていた。

(どこまで行けるかわからない。私たちは、限界に挑戦するチャレンジャーね……)

 紀香監督の運転する赤のスポーツカーが、猛スピードで道路を走る。そして時は、入学の春を迎えようとしていた。